Foto: Chuck Berry en 1957. Wikipedia.

¿Buscas a uno de los mejores compositores de rock and roll? Pues estás de suerte; hoy hablamos de Charles Edward Anderson Berry. Si no te dice nada este nombre tal vez sea porque lo conozcas por su nombre artístico: Chuck Berry.

Sí, Chuck Berry fue uno de los músicos más influyentes de la historia ya que, tanto como compositor, guitarrista y cantante, revolucionó el rock and roll.

¿Sabías que  la canción «Johnny B. Goode» es considerada la mejor canción de guitarra de la historia del rock and roll, según la revista Rolling Stone?

Chuck Berry nació en octubre de 1926 en San Luis (Misuri) y aprendió a tocar la guitarra de manera autodidacta, valiéndose del libro Nick Manoloff’s Guitar Book of Chords y con la ayuda de todo aquel que pudiera enseñarle algo. (Uno de sus primeros maestros fue un guitarrista de jazz llamado Ira Harris). Mientras aprendía se dejaba influir por diferentes estilos, como el boogie-woogie, el blues o el swing.

 Imagen: Portada de uno de los libros Nick Manoloff’s Guitar Book of Chords

La vida de Chuck Berry fue algo ajetreada. En 1944 fue arrestado y condenado por robo a mano armada; él y sus amigos habían encontrado una pistola y con ella habían robado tres tiendas y un coche. Fueron condenados a 10 años de cárcel pero Chuck Berry sólo cumplió tres años en un reformatorio. En 1947, tras ser liberado de su condena, conoció a la que sería su futura mujer, Themetta Suggs. En 1950 nació su hija Darlin Ingrid Berry y durante esa época trabajó en diferentes oficios, desde conserje a carpintero, pero, eso sí, sin olvidar su carrera como músico.

En el año 1953 se unió a la banda de rhythm and blues; Sir John Trio. Esta banda solía tocar en el Cosmopolitan, un club de la ciudad de San Luis. Chuck Berry fue haciéndose cada vez más imprescindible dentro del grupo y la banda terminó llamándose Chuck Berry Combo. La banda interpretaba música country y versiones de Nat King Cole y Muddy Waters. Esta mezcla de repertorio atraía a todo tipo de público y pronto el grupo comenzó a hacerse un nombre en la escena musical de la ciudad.

En un viaje a Chicago Chuck Berry fue a ver una presentación de Muddy Waters. Waters le aconsejó que contactara con la discográfica Chess Records y que intentara grabar un disco. Leonard Chess, el dueño de la compañía discográfica,  aceptó escuchar las grabaciones y Berry regresó a San Luis para preparar la cinta de muestra. En la grabación se podía escuchar, entre otras canciones; «Ida May» (una versión de la canción de country «Ida Red»), y una canción de blues titulada «Wee Wee Hours». A Leonard Chess le gustó el trabajo y en 1955 grabaron el sencillo «Maybellene», que tomaba como base los ritmos de «Ida May». El disco vendió más de un millón de copias.

Chuck Berry Siguió grabando con Chess Records y alcanzó tanta fama que en 1955 llegó a aparecer en la película Rock, Rock, Rock interpretando la canción «You Can’t Catch Me». En 1957 publicó su primer álbum de estudio; After School Session. Ese mismo año participó en la película Mister Rock and Roll.

A finales de los 50 la carrera de Berry estaba consolidada, tenía giras por los Estados Unidos de América y aparecía con frecuencia en la televisión. Y sí, habéis acertado, no todo fueron tiempos de vino y rosas; en el año 1959 Chuck Berry conoció a una joven llamada Janice Norine Escalanti. Al parecer la chica le dijo que era mayor de edad cuando en realidad sólo tenía 14 años y Berry le ofreció un trabajo de camarera en su club Bandstand y la acompañó hasta Saint Louis. Más tarde la joven fue arrestada por prostituirse en un hotel de la ciudad. La detención de la chica llevó a la detención y arresto del ya famoso Chuck Berry por infringir la ley Mann («transportar a una menor de edad a través de la frontera del estado para fines inmorales»). Berry fue condenado a cinco años de prisión, aunque se apeló la sentencia por los comentarios racistas que el juez emitió durante el juicio y la condena fue finalmente rebajada a tres años.

Sea como sea, Chuck Berry nos dejó un puñado de canciones para disfrutar con buen Rock and Roll.